Cerner le lien entre le sexe et la santé

Notre sexe peut exercer une profonde influence sur notre santé et notre bien-être. Par exemple, les femmes et les hommes peuvent être atteints de maladies différentes, comme le cancer des ovaires ou le cancer de la prostate. Même si certaines maladies frappent les deux sexes, il se peut qu’elles frappent davantage l’un ou l’autre sexe, comme c’est le cas pour le cancer du sein et l’hypothyroïdie. Les maladies cardiaques par exemple, qui touchent tant les femmes que les hommes, ont parfois des symptômes différents chez l’un ou l’autre sexe. Les hommes et les femmes atteints d’une même maladie peuvent réagir différemment aux traitements prescrits.

Certaines maladies peuvent aussi causer un déplacement des caractères sexuels secondaires sur le continuum du sexe. Prenons le cas du syndrome des ovaires polykystiques, qui touche 5 à 10 % des femmes en âge de procréer. La multiplication de kystes sur les ovaires influe non seulement sur les taux hormonaux, les menstruations et la fertilité, elle peut aussi entraîner une calvitie semblable à celle des hommes et stimuler le système pileux, des caractéristiques que l’on associe normalement à des corps masculins.

Dans un même temps, une personne dont le corps est doté d’un sexe qui n’est pas clairement et exclusivement défini peut éprouver des problèmes de santé. En effet, les individus possédant des organes génitaux ambigus ou des chromosomes sexuels atypiques font face à des défis particuliers sur le plan de la santé.

Prenons le cas de Julio. À sa naissance, les médecins diagnostiquèrent chez lui une cryptorchidisme – une testicule non descendue dans le scrotum. (Comme les ovaires, les testicules se forment dans l’abdomen à l’étape fœtale. Elle descendent ensuite dans le scrotum, généralement avant la naissance, ou au plus tard un an après la naissance). Les médecins recommandèrent un traitement médicamenté ou une chirurgie pour traiter la testicule non descendue. Selon eux, une absence de traitement augmenterait le risque de cancer ou de tissus herniés.

Puisque Julio n’éprouvait ni douleur ni autre « symptôme » de maladie, ses parents ne s’en inquiétèrent pas. Mais à la puberté, Julio commença à éprouver périodiquement une certaine sensibilité dans la partie inférieure de son abdomen. À l’examen, le médecin conclut que la testicule non descendue était responsable du problème et recommanda une fois de plus un traitement. Cette fois-ci, Julio et ses parents acquiescèrent et choisirent la chirurgie. Lorsque la testicule fut retirée et soumise à un test de dépistage de cancer, le pathologiste réalisa que l’organe était en réalité un ovaire. Julio était atteint de ce qu’on appelle l’ovotestis – la présence d’une combinaison de tissus ovariens et testiculaires. Ce nouveau diagnostic concordait avec le développement de ses tissus mammaires, que ses parents et son médecin avaient attribué à un gain de poids lié à l’adolescence. En raison de cette biologie atypique, Julio était beaucoup plus à risque d’être stérile et aurait probablement besoin de subir une thérapie hormonale.

Le sexe est un élément important en matière de santé, peu importe où nous nous situons sur le continuum des chromosomes, des organes génitaux ou des caractères sexuels secondaires.

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